Dentro de las graves consecuencias de los errores espaciales de Rusia

Una cápsula espacial con un agujero. Un misil que falló a una altitud de 31 millas sobre la superficie de la Tierra. Laboratorio orbital con propulsores incorrectos.

Esta es la lista corta de los accidentes más trágicos que involucraron Estación Espacial Internacional En los últimos tres años. Las trampas tienen una cosa en común: todas involucran Nave espacial rusa Viaje a la estación o unidades de estación que hayan llegado recientemente o que ya estén conectadas a la Tierra.

Hubo un tiempo, hace 60 años, en que la Unión Soviética era el líder mundial indiscutible en el espacio. La URSS tuvo las primeras sondas espaciales, la nave espacial tripulada más innovadora y los cosmonautas más afortunados: los “cosmonautas”.

Hoy, la Unión Soviética ya no existe. Rusia heredó la mayor parte de la antigua infraestructura espacial soviética, incluida la que se convirtió en la agencia espacial Roscosmos, pero Moscú ha luchado por mantenerla.

Lejos de ser un pionero en el espacio, dijeron muchos expertos a The Daily Beast, rápidamente se está convirtiendo en una carga.

Esto tiene graves repercusiones no solo para una Rusia cada vez más aislada y militarizada, sino también para todos los países que operan Con Rusia está en órbita, especialmente a bordo de la Estación Espacial Internacional. Estados Unidos, por ejemplo, puede eliminar Roscosmos mientras organiza nuevas y ambiciosas misiones tripuladas a la Luna y, eventualmente, posiblemente a Marte.

Los rusos “tienen un historial peor que cualquier otra potencia espacial importante”, dijo al Daily Beast David Burbach, un experto espacial en el Colegio de Guerra de Estados Unidos en Rhode Island. “China ha aterrizado un rover en Marte en su primer intento, mientras que todos los intentos rusos de llegar a Marte desde 1990 han fracasado”.

Con cada año que pasa, la NASA tiene más opciones para asociaciones espaciales productivas y seguras. Con cada año que pasa, necesita, y puede confiar, cada vez menos Roscosmos.

“La competencia se está volviendo mucho más fuerte, SpaceX, pero también otras compañías occidentales y los misiles avanzados de China, y parece probable que Rusia continúe perdiendo participación de mercado si no puede mejorar su producto”, dijo Burbach.

Se puede decir que el desastre espacial ruso más reciente es el más dramático. El 29 de julio, un cohete ruso Proton despegó del cosmódromo de Baikonur en Kazajstán, un nuevo laboratorio científico adjunto.

El tan esperado Laboratorio de Nauka, un término ruso para “ciencia”, se ha adjuntado de forma segura a la Estación Espacial Internacional. Durante un tiempo, todo pareció ir bien a bordo de la estación de 22 años, que actualmente cuenta con siete tripulantes: tres estadounidenses, dos rusos y un miembro de las agencias espaciales europea y japonesa cada uno.

Generalmente, los astronautas de la NASA comandan la Estación Espacial Internacional y realizan experimentos científicos. Los visitantes europeos y japoneses suelen ser eruditos. Mientras tanto, Roscosmos está enviando astronautas capacitados para mantener el hardware de la estación.

En realidad, hay dos “vidas” separadas en la Estación Espacial Internacional. Uno para los rusos. Otro para todos.

Unas horas después de atracar la semana pasada, el Nauka de repente, y completamente solo, lanzó sus misiles maniobrables. El mal funcionamiento hizo que la estación de 356 pies girara sobre su eje, a 250 millas sobre la Tierra. Los observadores de la NASA en tierra en Houston no pudieron intervenir. Solo los controladores en Rusia tenían acceso a los controles remotos de Nauka.

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Pero el enlace de radio requiere una línea de visión directa. Pasó media hora antes de que la órbita de la Estación Espacial Internacional tomara el control de Rusia y Roscosmos pudiera apagar los propulsores. “¡Sí!” chirrido Zebulon Scoville, gerente de vuelo de Houston. “Que – ese. Fue. Día.”

La NASA anunció inicialmente que la Estación Espacial Internacional solo giraba 45 grados antes de que los rusos recuperaran el control. Cinco días después, la NASA admitir que fue un error. De hecho, durante su rotación de media hora, la delgada estación, adornada con módulos, paneles solares y radiadores de ventilación de calor, giró 540 grados, en esencia girando una vez y media.

Para que la estación volviera a la normalidad, la NASA hizo funcionar los propulsores durante otro medio ciclo. “La estación está en buenas condiciones y funcionando normalmente”, NASA chirrido. La agencia espacial no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios.

NASA Contar Space.com La tripulación de la Estación Espacial Internacional nunca ha estado en peligro. Pero Scoville chirrido que nunca estuvo “muy feliz de ver todos los paneles y radiadores solares todavía conectados”.

Es posible que la Estación Espacial Internacional no haya estado en peligro de desintegración. Pero la NASA y Roscosmos tienen la suerte de que la estación no sufrió daños graves y costosos en los sistemas vitales. Roscosmos no respondió a una solicitud de comentarios.

Peor aún, el incidente de julio es solo el último fiasco de Roscosmos. Más famoso, en agosto de 2018, la cápsula rusa Soyuz, que ayuda a transportar personas y suministros a la estación, de alguna manera escapó a la atención de los controles de calidad de Roscosmos y llegó a la Estación Espacial Internacional. Tiene un orificio de 2 mm de diámetro..

Una vez que la nave espacial Soyuz se acopló a la Estación Espacial Internacional, comenzó a compartir la atmósfera respirable de la Estación Espacial Internacional … y lentamente comenzó a ventilar esa atmósfera hacia el espacio.

Los monitores en Houston y Moscú finalmente notaron la baja presión del aire y enviaron equipos de la estación a buscar la fuente. La tripulación corrigió la cápsula y la devolvió a la Tierra.

Las inspecciones revelaron detalles escalofriantes. “Ha habido varios intentos de excavación”, dijo Dmitry Rogozin, el controvertido director de la agencia espacial Roscosmos. Ella dijo En los comentarios televisados. “¿Qué es esto: un defecto de producción o algún acto deliberado?”

Una Soyuz separada participó en otra llamada dos meses después. Un sensor en el cohete funcionó mal, empujando a dos miembros de la tripulación de la Estación Espacial Internacional, un estadounidense y un ruso, hacia la estación. El misil falló. La cápsula que contenía a los pasajeros fue expulsada a una altitud de 31 millas y se lanzó en paracaídas de manera segura a Kazajstán.

Un año después, Roscosmos completó su investigación del agujero en la primera Soyuz. Pero los rusos se negaron a revelar públicamente lo que descubrieron. Rogozin: “Sabemos exactamente lo que pasó, pero no te diremos nada” Decía En una conferencia de ciencia para niños en septiembre de 2019.

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Mientras tanto, la NASA y Roscosmos han detectado otra fuga de aire de movimiento lento a bordo de la Estación Espacial Internacional. Los esfuerzos de la tripulación a fines de 2020 redujeron el sitio de la fuga a, lo adivinó, una de las dos unidades de fabricación rusa.

Si percibe una tendencia, no se equivoca.

Cuando se ensambla y opera correctamente, la Soyuz es quizás la nave espacial más segura jamás construida. Pero no es difícil concluir que no se puede confiar en Roscosmos para construir y operar el vehículo cónico.

En cuanto a los dispositivos espaciales rusos más nuevos como el Nauka … a menudo no están mal diseñados o mal construidos Y Mal funcionamiento. “El patrón de control de calidad deficiente en el nuevo hardware del programa espacial ruso ha existido durante muchos años”, dijo a The Daily Beast John Logsdon, profesor emérito del Instituto de Política Espacial de la Universidad George Washington.

Para ser claros, los viajes espaciales son difíciles y arriesgados. La NASA lo sabe muy bien. El transbordador espacial, que la NASA cerró en 2011, era en realidad la nave espacial más peligrosa. Alguna vez. Dos choques masivos y frágiles de aviones espaciales en 1986 y 2003 fueron responsables de 14 de las 19 muertes ocurridas durante las misiones espaciales desde 1961.

Las agencias espaciales del mundo tienen cuidado de no agregar más a este número lamentable, lo que ayuda a explicar por qué las relaciones entre la NASA y Roscosmos se han enfriado.

Los rusos solían tener una buena reputación por construir tecnologías espaciales anticuadas pero duraderas y seguras. Hoy en día, esta tecnología es poco menos que anticuada (la cápsula Soyuz se ha utilizado desde 1966), pero gran parte de ella también parece menos segura.

Pavel Luzhin, un experto independiente en el programa espacial y militar de Rusia, tiene una teoría. “Hay un gran problema con el capital humano”, dijo a The Daily Beast. “La mayoría de las personas que trabajaron durante la era soviética y los primeros tiempos postsoviéticos y sabían cómo funcionaban realmente las tecnologías soviéticas, con todos sus defectos, están jubiladas”.

“Las nuevas generaciones de ingenieros y trabajadores sufren la rotación de empleados”, agregó. Los jóvenes profesionales prefieren no quedarse mucho tiempo en la industria espacial rusa debido a la sobreregulación y los bajos salarios. Incluso si actúan de acuerdo con todas las instrucciones, no conocen los peligros “.

La falta de dinero es el hilo venenoso que teje los problemas de Roscosmos. Durante la década transcurrida entre el retiro del transbordador espacial y la introducción de nuevas cápsulas estadounidenses, Roscosmos ganó miles de millones de dólares alquilando vuelos a la Estación Espacial Internacional en cápsulas Soyuz.

La importancia de estos arrendamientos contrastaba con los problemas de financiación del programa espacial ruso. “Desde la caída de la Unión Soviética, el programa espacial ruso ha estado crónicamente subfinanciado”, dijo a The Daily Beast Chris Impey, astrónomo de la Universidad de Arizona.

También es posible que Roscosmos, y en concreto Rogozin, estén un poco distraídos. Por películas, por todo.

En un movimiento sorpresa en mayo de 2020, la NASA anunció un plan para enviar al actor Tom Cruise y al director Doug Lyman a la Estación Espacial Internacional para filmar una película. “Necesitamos medios de comunicación populares para inspirar a una nueva generación de ingenieros y científicos”, chirrido Jim Bridenstine, administrador de la NASA en ese momento.

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Pero los rusos Decidido a llegar primero con su película. Poco después del anuncio de Bridenstine, Rogozin ideó su propio plan para enviar a la actriz Yulia Peresild y al director Klim Shipenko a la Estación Espacial Internacional para rodar un thriller que Rogozin está coproduciendo.

Esa producción está programada para comenzar en octubre, justo antes de que lleguen Cruise y Lehman. El enfoque de Rogozin en hacer una película en el espacio, y hacerlo primero, fue la gota que colmó el vaso para Sergei Krikalev, un famoso ex-cosmonauta que trabajó con Rogozin en Roscosmos pero cuestionó las ambiciones cinematográficas de su jefe.

Entonces Rogozin lo degradó, a mi Periódico Novaya Gazeta. Si Rogozin está preocupado por la seguridad y confiabilidad de su nave espacial, ciertamente no lo está demostrando. Pero si los informes son precisos, no se avergüenza de castigar a los oponentes.

La NASA necesita Roscosmos en la Estación Espacial Internacional. Los rusos son dueños de la mitad de la estación y aún brindan servicios vitales a la otra mitad. Pero la Estación Espacial Internacional no durará para siempre. Administración de Biden Quiere ampliar la estación de envejecimiento Hasta 2030 antes de ser entregado a operadores privados.

A continuación, la NASA planea centrar su atención en una nueva estación, Lunar Gateway, que volará alrededor de la Luna en una amplia órbita que le permitirá apoyar a una nueva generación de exploradores lunares y servir como escenario para una posible misión futura. a Marte.

La NASA está reclutando a las agencias espaciales extranjeras habituales para ayudar con el Lunar Gateway, con una gran excepción potencial. Parece probable que Roscosmos no esté a bordo.

No es que a la NASA no le guste seguir trabajando con los rusos, en igualdad de condiciones. Es una de las raras regiones donde Washington y Moscú no compiten. “Somos socios en el espacio y no quiero que esto se detenga”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson. Ella dijo Después de la reunión de junio con Rogozin.

Pero la triste situación en la Agencia Rusa y la negativa de Rogozin a admitir que había problemas y resolverlos podrían obligar a Nelson a hacerlo. “Seguir adelante con la asociación sugiere que no durará en los próximos años”, dijo Logsdon.

E incluso si los rusos se unieran a la estación lunar, no ocuparían la mitad de ella como lo harían en la Estación Espacial Internacional. “Si el hardware ruso no es confiable, o incluso seguro, eso probablemente reducirá su influencia”, dijo Burbach.

No solo se están erosionando las relaciones entre Estados Unidos y Rusia a medida que Rusia se hunde más en el autoritarismo, invadiendo a sus vecinos e interfiriendo en las elecciones extranjeras. Para Estados Unidos, disociarse de Rusia en el espacio también es una cuestión de seguridad.

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