Los operadores de telecomunicaciones del sudeste asiático se fusionan en grupos gigantes para invertir en 5G

Las compañías de telecomunicaciones del sudeste asiático anunciaron un total combinado de $ 30 mil millones en acuerdos de fusión este año mientras buscan expandir su influencia en el mercado y mejorar la rentabilidad.

Pero si bien la fusión debería ayudar a los planes de inversión de las empresas, cuyos accionistas incluyen algunos de los operadores de telecomunicaciones más grandes del mundo, su creciente dominio en el sector de infraestructura de telecomunicaciones de rápido crecimiento de la región probablemente sea una preocupación para los consumidores, dijeron los analistas.

Entre los acuerdos anunciados recientemente, True de Tailandia, el segundo operador móvil más grande propiedad del conglomerado más grande del país, Charoen Bokphand, dijo a fines del mes pasado que se uniría a Dtac, que es propiedad de la noruega Telenor. La fusión crearía una empresa de 8.600 millones de dólares con aproximadamente 51 millones de usuarios, en comparación con los 43 millones de su mayor competidor, AIS.

En Indonesia, la economía más grande del sudeste asiático, Ooredoo, con sede en Qatar, y CK Hutchison, con sede en Hong Kong, se unirán en un acuerdo de $ 6 mil millones que se espera sea aprobado por los reguladores para fin de año.

En Malasia, los reguladores se están preparando para evaluar una fusión masiva de $ 15 mil millones entre la firma local Axiata y Telenor, que crearía un líder de la industria con una participación de mercado del 46 al 50 por ciento, según estimaciones de la agencia de calificación crediticia Fitch.

El ritmo de consolidación del sector de las telecomunicaciones está aumentando a nivel mundial, ya que las empresas buscan expandirse para asumir los costos de invertir en redes de banda ancha 5G y de banda ancha de fibra completa.

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La misma presión por la rentabilidad ha empujado a los operadores de telecomunicaciones a salir de áreas que se consideraban motores de crecimiento pero que no generaban suficientes retornos. La sueca Telia ha abandonado sus orígenes asiáticos, mientras que la española Telefónica está saliendo de la mayor parte de Latinoamérica.

Pero en el sudeste asiático, algunos reguladores tienden a darle un toque más suave a la integración y la competencia que sus contrapartes en otras partes del mundo, dijeron analistas, lo que hace que la región sea atractiva para los grupos de telecomunicaciones globales que buscan escala.

El año pasado, la Comisión de Competencia Comercial de Tailandia dio luz verde a una oferta de $ 10.6 mil millones de Charoen Pokphand, que ya tiene una presencia dominante en varios sectores, para comprar los supermercados tailandeses y malasios Tesco, convirtiéndolo en el minorista más grande del reino.

La Comisión Nacional de Comunicaciones y Radiodifusión de Tailandia, que tiene jurisdicción sobre cuestiones antimonopolio en telecomunicaciones, calificó la fusión de True-Dtac como «inevitable» y dijo que no la bloquearía.

“En los países europeos, es difícil realizar fusiones y adquisiciones porque el regulador es muy estricto”, dice Pisut Ngamvijitvong, analista de acciones de Kasikorn Securities en Bangkok. «Pero en esta región, se considera que los reguladores no son tan fuertes».

Malasia ha demostrado ser mucho más difícil al tratar con empresas de telecomunicaciones que buscan relaciones de asociación. En 2019, el gobierno frustró a Telenor en un intento anterior de fusionar todo su negocio asiático con Axiata, que habría creado una empresa con 23.000 millones de dólares en ingresos y 300 millones de usuarios.

La compañía noruega revisó el plan para incluir solo sus operaciones en Malasia y anunció su salida de Myanmar después de un golpe militar allí este año.

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Los analistas de la industria dijeron que los argumentos comerciales para las fusiones eran sólidos desde la perspectiva de los operadores. La combinación de la unidad tailandesa de Telenor, Dtac con True, tiene sentido estratégico, dijo Ulrich Rathe, analista de Jefferies, ya que abrirá sinergias en un mercado que se ha vuelto más maduro que en años anteriores cuando Asia se presentaba como un «crecimiento, un signo de exclamación . »

«Telenor está buscando socios de consolidación para ayudar a resistir las presiones políticas y de los accionistas», dijo.

Sin embargo, algunos académicos han cuestionado el impacto en la competitividad del número cada vez menor de operadores de telecomunicaciones de la región. En Tailandia, donde el gobierno está adoptando una campaña «Tailandia 4.0» para la innovación digital para remodelar su economía regionalmente de bajo rendimiento, la fusión reducirá el número de los principales operadores de telecomunicaciones a dos.

Somkiat Tangkitvanich, director del Instituto de Investigación para el Desarrollo de Tailandia, dijo al Financial Times que la fusión True-Dtac «hace retroceder a Tailandia 17 años», cuando solo tenía dos operadores principales: Dtac y AIS.

“Si hay una consolidación, los precios caerán mucho más lentamente y los operadores no necesitarán competir tanto por la calidad”, dijo Sumkiat. «A Tailandia le gustaría que Tailandia fuera 4.0, pero para eso necesitamos competencia para crear la infraestructura necesaria».

Los analistas dijeron que los operadores móviles también actúan como guardianes de una serie de otras empresas emergentes digitales que se extienden más allá de los teléfonos móviles, desde la robótica remota hasta la educación.

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“Si bien no existe un número mágico sobre cuántos jugadores deberían permitirse en una industria impulsada por el volumen como Telecom, este acuerdo, si se permite, transformará oficialmente a Thai Telecom. [sector] «A un duopolio», dijo Paveda Bananund, profesor de negocios internacionales en Thammasat Business School en Bangkok.

Mientras tanto, la asociación entre Indosat Ooredoo y Hutchison 3 Indonesia creará una red de más de 100 millones de suscriptores, solo superada por el operador líder Telkomsel, y generará el número de grandes operadores de cinco a cuatro.

Nitin Soni, analista de Fitch, dijo que los reguladores indonesios apoyaron la fusión porque los precios ya estaban bajos, por lo que es poco probable que la fusión propuesta «afecte mucho a los consumidores». «Pasar de cinco a cuatro no es un gran problema para los reguladores».

El Ministerio de Comunicaciones y Tecnología de la Información de Indonesia ya ha dado su aprobación inicial al acuerdo.

Sin embargo, Sony dijo que la asociación propuesta entre Telenor-Axiata en Malasia, que sería el mayor acuerdo de telecomunicaciones registrado en el país, podría enfrentar un mayor escrutinio regulatorio.

El último intento le daría a la entidad combinada el control de hasta la mitad del mercado interno y reduciría el número de grandes actores de cuatro a tres, lo que llevaría a algunos a especular que el regulador podría bloquear el acuerdo nuevamente.

“El regulador puede no permitir esto o puede imponer ciertas condiciones en cosas como [restrictions on] Sony dijo.

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