¿Se puede usar el coral marino para tratar el cáncer? Científicos descubren sustancia química del «santo grial» en corales blandos

¿Se puede usar el coral marino para tratar el cáncer? Científicos descubren químico del ‘santo grial’ anticancerígeno en arrecifes de coral blando frente a la costa de Florida

  • Se ha demostrado que una sustancia química llamada eleuterobina tiene propiedades citotóxicas
  • Se encontró por primera vez en un raro coral frente a la costa de Australia en la década de 1990.
  • Desde entonces, los científicos no han podido encontrarlo en cantidades suficientemente altas.
  • Ahora, los científicos han encontrado el químico en los corales blandos cerca de Florida.

Los científicos han dado un gran paso adelante en la búsqueda de un nuevo tratamiento contra el cáncer, después de descubrir una sustancia química natural anticancerígena en los corales blandos del ‘Santo Grial’.

La sustancia química, llamada eleuterobina, se identificó en un coral raro cerca de Australia en la década de 1990, pero desde entonces los científicos no han podido encontrarla en cantidades lo suficientemente grandes como para usarla en un laboratorio.

Ahora, investigadores de la Universidad de Utah han descubierto que el escurridizo químico también es producido por corales blandos que viven en la costa de Florida.

El equipo ahora espera recrear los corales blandos en el laboratorio, con la esperanza de producir el químico en las grandes cantidades necesarias para las pruebas rigurosas.

Un día, el químico podría usarse como una nueva herramienta para combatir el cáncer, según el equipo.

Los corales blandos utilizan la eutiropina como defensa contra los depredadores, ya que la sustancia química altera el citoesqueleto, un andamio importante en las células.

Sin embargo, estudios de laboratorio han demostrado que el compuesto también puede inhibir el crecimiento de células cancerosas.

Al crecer en Florida, el Dr. Paul Sisica, el primer autor del estudio, sospechó que los corales del área podrían contener una sustancia química difícil de alcanzar.

El Dr. Scesa trajo pequeñas muestras vivas de corales de Florida a un laboratorio en Utah, donde comenzó la verdadera pesca.

Si bien estudios anteriores han sugerido que la eritropina es producida por organismos simbióticos que viven dentro de los arrecifes de coral, los investigadores sospecharon que este no era el caso.

«Simplemente no tenía sentido», dijo el Dr. Sesesa. «Sabíamos que los corales tienen que producir eleutrofina».

Habiendo crecido en Florida, el Dr. Paul Sisica (en la foto), el primer autor del estudio, sospechó que los corales del área podrían contener una sustancia química esquiva.

Habiendo crecido en Florida, el Dr. Paul Sisica (en la foto), el primer autor del estudio, sospechó que los corales del área podrían contener una sustancia química esquiva.

El Dr. Scesa trajo pequeñas muestras vivas de corales de Florida a un laboratorio en Utah, donde comenzó la verdadera pesca.

El Dr. Scesa trajo pequeñas muestras vivas de corales de Florida a un laboratorio en Utah, donde comenzó la verdadera pesca.

En el laboratorio, los investigadores se propusieron comprender si el código genético de los corales contenía instrucciones para fabricar el compuesto.

Esto resultó difícil, porque los científicos no sabían cómo deberían ser las instrucciones para hacer el producto químico.

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«Es como ir a la oscuridad y buscar una respuesta donde no sabes la pregunta», dijo el profesor Eric Schmidt, coautor principal del estudio.

Para abordar este problema, los investigadores buscaron regiones del ADN de los corales que se asemejaran a las instrucciones genéticas de compuestos similares de otras especies.

Luego programaron las bacterias cultivadas en el laboratorio para que siguieran las instrucciones del ADN de los corales para los corales blandos y descubrieron que podían replicar los primeros pasos para hacer el químico.

El equipo ahora espera completar los pasos que faltan en la receta del químico e intentar replicarlo en el laboratorio.

«Espero entregarle estas cosas al médico algún día», agregó el Dr. Sesesa.

«Pienso en ello como pasar del fondo del océano al banco y a la cama».

Los corales expulsan pequeñas algas marinas cuando sube la temperatura del mar, haciendo que se vuelvan blancas

Los corales tienen una relación simbiótica con pequeñas algas marinas llamadas «zooxanthellae» que viven en su interior y se alimentan de ellos.

Cuando la temperatura de la superficie del mar aumenta, el coral expulsa algas de colores. La pérdida de algas hace que se decoloren y se vuelvan blancas.

Esta condición de blanqueamiento puede durar hasta seis semanas, y mientras que los corales pueden recuperarse si la temperatura baja y las algas regresan, los corales altamente blanqueados mueren y se cubren de algas.

De cualquier manera, esto hace que sea difícil distinguir los corales sanos de los corales muertos en las imágenes de satélite.

Este blanqueamiento ha matado recientemente hasta el 80 por ciento de los arrecifes de coral en algunas áreas de la Gran Barrera de Coral.

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Los eventos de blanqueamiento de este tipo están ocurriendo en todo el mundo a un ritmo cuatro veces más frecuente que antes.

Vista aérea de la Gran Barrera de Coral en Australia.  Los corales de la Gran Barrera de Coral sufrieron dos eventos de blanqueamiento consecutivos, en 2016 y a principios de este año, lo que generó la preocupación de los expertos sobre la capacidad de los arrecifes para sobrevivir al calentamiento global.

Vista aérea de la Gran Barrera de Coral en Australia. Los corales de la Gran Barrera de Coral sufrieron dos eventos de blanqueamiento consecutivos, en 2016 y a principios de este año, lo que generó la preocupación de los expertos sobre la capacidad de los arrecifes para sobrevivir al calentamiento global.

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