El metano sigue apareciendo en Marte. La NASA acaba de acercarse a resolver el misterio

El metano es una molécula orgánica que se encuentra en la atmósfera terrestre. Producido principalmente por seres vivos, más famoso por sacar vacas. Detección activada MartePor otro lado, era un extraño acertijo para los científicos planetarios.

En los últimos años, la sonda Curiosity de la NASA ha detectado pequeños rastros de metano. abundantes números en el planeta rojo. Si bien estas emisiones pueden provenir de algún proceso geológico, podrían indicar la presencia de algún tipo de vida en Marte (vacas poco probables, por supuesto).

Como era de esperar, los científicos están realmente entusiasmados con esta posibilidad, pero los datos son desconcertantes. Más arriba en la atmósfera, se detectó tecnología orbital de la Agencia Espacial Europea (ESA) Sin metano en cualquier concentración.

Eso es extraño, porque aunque las columnas de metano se diluirían en la atmósfera marciana, como una pizca de sal en una piscina olímpica, nuestros instrumentos son lo suficientemente sensibles como para detectar esta pista brillante.

“[W]Cuando el equipo europeo anunció que no había visto metano, ciertamente me sorprendió “”. Dice El científico planetario Chris Webster del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

¿Por qué la contradicción? Webster y sus colegas volvieron a examinar los datos, descartando todos los pequeños factores que podrían contribuir al descubrimiento de metano por parte del rover.

“Así que analizamos las interconexiones con la dirección del rover, la tierra, el aplastamiento de rocas, el deterioro de las ruedas, lo que sea”, Webster explicar.

“No puedo exagerar el esfuerzo que el equipo ha realizado para observar cada pequeño detalle para asegurarse de que estas medidas sean correctas, y lo son”.

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Resulta que las columnas de metano medidas por Curiosity no fueron perforadas. En cambio, la discrepancia en las medidas se reduce al Sol. El equipo descubrió que el metano en Marte puede refluir y fluir a lo largo del día, y el instrumento de uso intensivo de energía de Curiosity que detecta metano funciona principalmente de noche.

Esto ocurre cuando la atmósfera marciana está más tranquila, lo que significa que el metano no se eleva ni se diluye en la atmósfera como lo hace en el calor del día. Como resultado, creen los investigadores, el gas se pega cerca de la superficie del planeta por la noche, y durante el día, el metano está tan diluido que el instrumento giratorio de la Agencia Espacial Europea (que necesita luz solar para funcionar) no puede detectarlo de forma remota.

Para confirmar sus predicciones, el equipo de investigación recopiló mediciones de alta resolución del metano marciano en el transcurso de dos días, la primera vez que Curiosity lo hace a plena luz del día. También tomaron medidas durante la noche intermedia.

Como era de esperar, el metano que se fuga se sentó cerca de la superficie del planeta por la noche y luego se derritió en la atmósfera durante el día.

“John [E. Moores, another member of Curiosity’s science team] Predije que el metano debería caer efectivamente a cero durante el día, y nuestras mediciones durante el día confirmaron que ” explicar El científico planetario Paul Mahaffey del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

“Esa es una manera de poner en la cama esta gran inconsistencia”.

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Sin embargo, todavía no está claro por qué el metano no parece acumularse en la atmósfera marciana con el tiempo; según los investigadores, debe persistir durante al menos 300 años antes de degradarse en la radiación que emana del Sol.

Dado que es poco probable que el cráter Gale sea la única fuente de esta pequeña fuga planetaria de metano (porque el cráter Gale no es tan especial desde una perspectiva geológica), creen que algo debe destruir o secuestrar todo ese metano antes de que pueda. Se congregan en el aire.

El equipo ahora está probando si el polvo o la abundancia de oxígeno podrían influir.

Es posible que parte del rompecabezas esté resuelto, pero ahora tenemos más preguntas. La curiosidad hace honor a su nombre.

El estudio fue publicado en Astronomía y astrofísica.

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