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Nacido de la Gran Depresión, Lensic continúa entreteniendo a Santa Fe

Teatro Lensic
Teatro Lensic en el centro de Santa Fe. (Eddie Moore/Diario)

Nota del editor: La revista continúa “¿Qué hay en un nombre?” , una columna mensual en la que la escritora Eileen Briceño brinda una breve historia de cómo los lugares de Nuevo México obtuvieron sus nombres.

Era 1931 y una sandía en Santa Fe costaba 3 centavos la libra, veinte naranjas costaban a una persona 27 centavos, una dama podía tener un vestido de seda por $2.98 y a partir del 24 de junio los residentes podían ver una película con sonido en el ultralujoso Lensick Theatre que abrió Newly made por $3 o menos.

El teatro contaba con un aforo para 1.150 personas, más si traían sillas, y poco después se convirtió en el centro de la vida social santafesina.

Numan Suleiman, quien nació en Baskinta, Siria, y dio su nombre a Nathan Salmon, es el responsable de la existencia del teatro. Llegó a suelo estadounidense a través de la ciudad de Nueva York en 1866. A esto le siguió un recorrido por las carreteras del sur de Colorado y el suroeste, con un remolque lleno de mercancías para la venta. Un día, una tormenta de nieve lo deja varado en Santa Fe en su camino de regreso a Durango, Colorado.

“Hasta los últimos 25 centavos, Salmon empeñó su reloj para que un amigo obtuviera un préstamo”, afirma Lensic en su sitio web. Con esta ayuda, volvió a trabajar como ‘vendedor de carretas’.

Permaneció en Santa Fe y le siguió la prosperidad. Compró una mercería en la calle San Francisco en 1884 que pagó, según la tradición familiar, con las ganancias de una partida de billar. También se apoderó de propiedades en todo Santa Fe y Albuquerque, pero no está claro si fue el mismo juego de billar lo que le permitió hacerlo. Probablemente no, porque ese tenía que ser un partido prolífico y de alto riesgo.

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Poco después, la Gran Depresión se extendió por todas las ciudades y pueblos de Estados Unidos, pero un salmón obstinado desafió las probabilidades. Él y su yerno E.P. John Greer el 27 de marzo de 1930 que iban a construir un teatro estilo español en Santa Fe que mostraría los últimos y más grandes avances en presentación y sonido para que pudieran mostrar “hablando”.

Teatro Lensic
Una multitud bailando en el salón de baile en la noche de apertura en el Lensic Theatre. (Cortesía del Lensic Center for the Performing Arts)

La ciudad era solo una fracción del tamaño que tiene hoy y tenía una población de alrededor de 11,000 habitantes en ese momento. (Santa Fe ahora tiene una población de más de 88,000 habitantes, según las cifras del censo más reciente). Pero eso no impidió que Salmon contratara a arquitectos de la gran ciudad para diseñar el teatro. Contrató a los hermanos Boller de Los Ángeles y Kansas City, “que han estado construyendo palacios de imágenes en todo Estados Unidos desde 1900”. Eran la misma compañía que diseñó el Teatro KiMo de Albuquerque en su distintivo estilo Pueblo Deco que aún merece elogios.

Los equipos comenzaron a trabajar el 26 de septiembre de 1930 y, en lo que probablemente fue un intento de generar entusiasmo en torno al proyecto, Salmon organizó un concurso para encontrar un nombre para el teatro. Ofreció $25 a la persona que ideó el mejor nombre. Pidió un apellido español o algo que incluyera los nombres de sus nietos, Lila, Elias, John, Nathan, Sarah, Mary Irene y Charles.

La entrada ganadora fue de una mujer que sugirió el nombre Lensic para honrar a los descendientes, pero también fue un guiño a la lente de la cámara de cine. Desafortunadamente, no sabemos su nombre completo, porque las mujeres en ese momento no tenían una identidad pública separada de sus maridos. Se la identifica simplemente como la Sra. PJ Smithwick.

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El día de la gran inauguración, los residentes de Santa Fe estaban lidiando con una ola de calor implacable, pero el teatro se jactó de un “refresco moderno” y alentó a todos los caballeros presentes a usar esmóquines. Sheetgrass y la Frontier Knights Orchestra saludaron a la audiencia. La lista de invitados estaba repleta de personalidades, incluidos el gobernador, el alcalde, el senador y el congresista. Después de disfrutar del entretenimiento, la multitud se dirigió al escenario y tomó asiento.

Comenzó la primera película de Lensic, “Daddy Long Legs”, que presentaba a Janet Gaynor y Warner Baxter. Un artículo de periódico en ese momento lo declaró erróneamente como “Daddy Longlegs”, pero la cinta muestra claramente que eran nombres. Había cuatro tipos diferentes de asientos disponibles. La mecedora y el fumador cuestan $3, el piso principal cuesta $2.50 y el porche cuesta $1 o $1.50.

Después del estreno, los cinéfilos se trasladaron a un salón de baile que estaba programado para durar hasta las 12:30 am.

“Las películas han demostrado ser el factor principal en los años de la Depresión y los años posteriores”, dijo el sitio web de Lensic. “La carpa cambia cuatro veces a la semana, tres espectáculos al día, con precios de boletos de 25 centavos a 75 centavos”.

Teatro Lensic
En 1931, Lensick abrió como teatro y cine. (Cortesía del Lensic Center for the Performing Arts)

Sin embargo, el Gran Teatro, como muchos otros en todo el país, se deterioró a fines de la década de 1990. La disponibilidad de televisión por cable y alquileres de casas mantuvo a la gente en casa y el dinero fluyó a otros lugares. El teatro cerró sus puertas y bajó el telón en lo que habría sido su última vez en 1999 cuando estaba bajo la dirección de United Artists.

Pero la comunidad no estaba del todo preparada para desprenderse de su antiguo teatro.

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“Desde el principio, Lensic ha sido un lugar donde la comunidad venía a ver a sus amigos y vecinos y se unía a través de increíbles experiencias creativas compartidas”, dijo Joel Alberts, actual director ejecutivo de Lensic. “Siento esto aún más desde la cuarentena. Ese tiempo nos recordó que no puedes dar esto por sentado. Las actuaciones se sienten más conmovedoras que nunca. Compartirlas con todo un teatro de personas es más significativo”.

Los negocios locales, la ciudad y los grupos de artes escénicas ayudaron a recaudar $9 millones para transformar Lensic y salvarlo del cierre permanente. Los trabajos de renovación y renovación comenzaron en 2000, y al año siguiente el centro fue revivido como un centro de artes escénicas.

Hoy en día, las funciones se llevan a cabo en el teatro reinventado más de 200 noches al año.

En la base del muro cerca de la entrada al teatro hay una piedra angular de mármol especialmente tallada firmada por Salmon y Greer que dedica el teatro a la gente de Santa Fe. El teatro fue la forma de Salmon de mostrar gratitud por la ciudad que lo había dejado varado, por acogerlo y permitirle prosperar en Estados Unidos.

“Gané todo mi dinero aquí y quería darle a la gente algo para mostrar mi aprecio”, dijo.

Salmon murió hace mucho tiempo, pero estoy seguro de que aquellos que son testigos de la asombrosa arquitectura de su teatro o que han tenido la oportunidad de asistir a una función ya están asombrados por esa apreciación.

¿Tienes curiosidad por saber cómo una ciudad, calle o edificio obtuvo su nombre? Envíe un correo electrónico a la escritora Eileen Briseno a [email protected] o al 505-823-3965 mientras continúa su publicación mensual “¿Qué hay en un nombre?”

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