Una nueva investigación de ADN muestra que los humanos no causaron la extinción del mamut lanudo, sino el cambio climático

Tres mamuts lanudos caminando sobre colinas cubiertas de nieve. Detrás de ellos, montañas con picos nevados se elevan sobre los bosques de abetos de color verde oscuro. Crédito: Daniel Eskridge

nuevo ADN Las investigaciones muestran que el mundo se está mojando demasiado para que sobrevivan los animales gigantes.

Durante cinco millones de años, el mamut lanudo vagó por la tierra hasta que desapareció definitivamente hace casi 4.000 años, y los científicos finalmente han demostrado por qué.

Cuadro moderno del paisaje ártico

Paisajes árticos modernos. Crédito: Inger Griff Alsos

Los primos de los elefantes peludos de hoy vivían junto a los humanos primitivos y eran un elemento básico de su dieta: sus esqueletos se usaban para construir refugios, se tallaban lanzas de sus colmillos gigantes, se adornaban obras de arte que los representaban en las paredes de las cuevas, y hace 30.000 años, el máquina más antigua Un conocido instrumento musical, la flauta, estaba hecho de hueso de mamut.

Ahora la muy discutida pregunta de por qué los mamuts se extinguieron ahora ha sido respondida: los genetistas han analizado el ADN ambiental antiguo y lo han demostrado porque cuando los icebergs se derritieron, se mojaron demasiado para que los animales gigantes sobrevivieran porque su fuente de alimento, la vegetación, había sido Prácticamente elimínelo.

El proyecto de investigación se publicó durante 10 años en naturaleza temperamental El 20 de octubre de 2021, estuvo presidido por el profesor Eske Willerslev, miembro del St John’s College, Universidad de Cambridge, y director del Centro de Geogenética de la Fundación Lundbeck, Universidad de Copenhague.

El equipo utilizó la secuenciación de ADN escopeta para analizar los restos de plantas y animales ambientales, incluida la orina, las heces y las células de la piel, tomados de muestras de suelo recolectadas minuciosamente durante 20 años en sitios en el Ártico donde se encontraron restos de mamuts. La nueva tecnología avanzada significa que los científicos ya no tienen que depender de muestras de ADN de huesos o dientes para recolectar suficiente material genético para recrear un perfil de ADN antiguo. La misma tecnología se ha utilizado durante la pandemia para analizar las aguas residuales de la población humana para detectar, rastrear y analizar Covid-19.

Colmillo de mamut en la orilla del río Logata

Un colmillo enorme en la orilla del río Logata. Crédito: Joanna Anjar

El profesor Willerslev dijo: «Los científicos han discutido durante 100 años sobre por qué se extinguieron los mamuts. Se culpó a los humanos porque los animales habían sobrevivido durante millones de años sin que el cambio climático los matara antes, pero cuando vivieron junto a los humanos, no duraron mucho y nos acusaron de perseguirlos hasta la muerte.

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«Finalmente pudimos demostrar que el problema no era solo el cambio climático, sino que su velocidad fue el último clavo en el ataúd: no pudieron adaptarse lo suficientemente rápido cuando los paisajes cambiaron drásticamente y su comida se volvió escasa.

«A medida que el clima se calentó, los árboles y las plantas de los humedales tomaron el control y reemplazaron los hábitats de los pastizales gigantes. Y debemos recordar que había muchos animales que eran más fáciles de atrapar que un mamut lanudo gigante; podían crecer hasta la altura de un doble decker! «

Los mamuts lanudos y sus antepasados ​​vivieron en la Tierra durante cinco millones de años, y enormes monstruos evolucionaron y superaron muchas edades de hielo. Durante este período, manadas de mamuts, renos y rinocerontes lanudos prosperaron en condiciones frías y nevadas.

A pesar del frío, creció mucha vegetación para mantener vivos a los diferentes tipos de animales: pasto, flores, plantas y pequeños arbustos que habrían sido devorados por el mamut vegetal cuyos colmillos probablemente apartaron la nieve con una pala y probablemente usaron sus troncos para arrancar las malas hierbas. . Era muy grande porque necesitaba un estómago enorme para digerir la hierba.

Paisaje ártico moderno

Paisajes árticos modernos. Crédito: Inger Griff Alsos

Los mamuts pueden viajar el equivalente a viajar alrededor del mundo dos veces durante su vida, y los registros fósiles muestran que vivieron en todos los continentes excepto Australia y América del Sur. Se sabía que los habitantes habían sobrevivido inicialmente al final de la última Edad de Hielo en pequeños focos frente a la costa de Siberia y Alaska, en la isla Wrangel y St. de cerca, a pesar de que están geográficamente separados. Como parte del proyecto, el equipo también secuenció el ADN de 1.500 plantas en el Ártico por primera vez para poder sacar estas importantes conclusiones a nivel mundial.

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El Dr. Yucheng Wang, primer autor del artículo e investigador asociado en el Departamento de Zoología de la Universidad de Cambridge, dijo: « La edad de hielo más reciente, llamada Edad de Hielo, terminó hace 12.000 años cuando los glaciares comenzaron a derretirse y los mamuts errantes ». Los rebaños disminuyeron. Se pensaba que los mamuts habían comenzado a extinguirse en ese momento, pero también descubrimos que en realidad sobrevivieron después de la Edad de Hielo en varias regiones del Ártico y en el Holoceno, el tiempo en el que vivimos hoy, durante mucho más tiempo que los científicos. comprendió.

Submuestras de sedimentos árticos

Una selección de sedimentos extraídos de sitios en todo el Ártico. Crédito: Yucheng Wang

“Hemos magnificado los intrincados detalles del ADN ambiental y mapeado la distribución de la población de estos mamíferos y hemos mostrado cómo se hacen cada vez más pequeños y cómo su diversidad genética también se hace cada vez más pequeña, lo que dificulta su supervivencia.

«Cuando el clima se volvió más húmedo y el hielo comenzó a derretirse, esto llevó a la formación de lagos, ríos y pantanos. El ecosistema cambió y la biomasa de la vegetación disminuyó y no pudieron sostener las manadas de mamuts. Hemos demostrado que el cambio climático, específicamente la precipitación, conduce directamente al cambio en la vegetación: los humanos no tuvieron absolutamente ningún efecto sobre ellos según nuestros modelos «.

Los seres humanos han vivido junto a los mamuts lanudos durante al menos 2000 años; incluso existían cuando se construyeron las pirámides. Su desaparición es otra gran historia de extinción natural. Nuestra fascinación por las enormes bestias continúa hoy con Manny, el mamut lanudo, interpretando al personaje principal en cinco era de Hielo Películas animadas, los científicos esperan revivirlas de la muerte.

Estepas gigantescas de sedimentos de eDNA

Estepa mamut. Crédito: Guogang Zhang @ Universidad de Hubei

El profesor Willerslev dijo: «Esta es una lección cruda de la historia y muestra lo impredecible que es el cambio climático: una vez que algo se pierde, no hay vuelta atrás. Las lluvias fueron la causa de la extinción del mamut lanudo a través de cambios en la vegetación. El cambio ocurrió tan rápido» que no pudieron adaptarse y evolucionar para sobrevivir.

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«Demuestra que nada está garantizado cuando se trata del efecto de cambios dramáticos en el clima. Los primeros humanos habrían visto el mundo cambiar más allá de todo reconocimiento, podría suceder fácilmente de nuevo y no podemos considerar que estaremos presentes hasta que lo presenciamos». Lo único que podemos esperar con certeza es que el cambio será masivo ”.

Referencia: «Dinámica cuaternaria tardía de los organismos árticos de la antigua genómica ambiental» por Yusheng Wang, Mikkel Winter Pedersen, Inger Greve Alsos, Bianca de Sanctis, Fernando Racemo, Anna Prohasca, Eric Cuisack, Hana Louis Owens, Marie-Christine Furyed Merkel, Antonio Fernandez-Gira, Alexandra Roilard, Yuri Lamers, Adriana Alberti, France Denwood, Daniel Mooney, Anthony H. Rutter, Hugh McCall, Nikolai Krug-Larsen, Anna A. Sherzova, Mary E. Edwards, Gregory P. Fedorov, James Healy, Ludovic Orlando, Lasse Vinner, Thorfinn Sand Korneliussen, David W. Billman, Anders A. Bjørk, Jialu Cao, Christoph Dockter, Julie Esdale, Galina Gusarova, Kristian K. Kjeldsen, Jan Mangerud, Jeffrey T. Rasic, Birgitte Skadhauge, John Inge , Alex Svendsen, Alex Tikhonov, Patrick Winker, Wenchun Sheng, Yupin Zhang, Duane J. Froese, Carsten Rabek, David Bravo Nogis, Philip Holden, Neil R. Edwards, Richard Durbin y David J. Eske Willerslev, 20 de octubre de 2021, disponible aquí. naturaleza temperamental.
DOI: 10.1038 / s41586-021-04016-x

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