El rover Mars Perseverance de la NASA encuentra diversidad e indicios de vida microbiana en las antiguas rocas del lecho de un lago

Científicos de la NASA dijeron el jueves que el rover Mars Perseverance ha encontrado rocas biológicamente interesantes en el fondo de un antiguo lago que podrían indicar la presencia de vida microbiana en el Planeta Rojo hace miles de millones de años.

Después del lanzamiento desde Cabo Cañaveral, Florida, en julio de 2020, la NASA aterrizó con éxito su segundo rover, el Persevere, en la superficie de Marte en febrero de 2021. A lo largo del vuelo se encontraba un helicóptero de 4 libras llamado Ingenuity que fue un éxito rotundo que demostró que Vuelos controlados Podría realizarse en Marte.

Desde que aterrizó, Percy ha estado recorriendo el sitio de un antiguo delta de un río marciano seco conocido como Cráter Jezero. El robot contiene siete instrumentos científicos, incluidas cámaras y dos micrófonos grabados Sonidos del viento en Marte y su caída.

El jueves, los gerentes de la misión brindaron una actualización sobre lo que descubrió el rover mientras exploraba 8 millas del cráter Jezero. El área probablemente era un lago hace más de 3.500 millones de años, razón por la cual la NASA aterrizó allí el rover, para buscar evidencia de vida en un antiguo entorno habitable.

“Esta misión no busca cosas que están vivas y que todavía están vivas hoy”, dijo Ken Farley, un científico del proyecto para la perseverancia. «En cambio, estamos mirando un pasado muy lejano cuando el clima de Marte era muy diferente al de hoy, y era más favorable para la vida».

A más de 550 días de Marte, o días de Marte, Farley dijo que la persistencia ha encontrado que la historia del suelo del cráter es más compleja de lo esperado. Con base en los hallazgos de ingeniosas rocas formadas a partir de la actividad volcánica, el equipo científico ahora cree que antes de que se retuviera el lecho del lago, el cráter tenía actividad volcánica activa, incluso un lago de lava.

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Las rocas que te entusiasman: Wildcat Ridge y Skinner Ridge

Los científicos dijeron que muchas de las muestras de rocas recolectadas de Marte contienen moléculas orgánicas asociadas con la vida. Dos muestras de rocas, en particular, fueron recolectadas de rocas que el equipo denominó Wildcat Ridge y Skinner Ridge, para gran entusiasmo del equipo científico. Las piedras llevan el nombre de senderos en el Parque Nacional Shenandoah.

Las rocas, que están a unos 66 pies (20 metros) de distancia, proporcionaron muestras muy diversas, pero cada una tiene un alto valor científico, dijo David Schuster, científico de retorno de muestras de perseverancia. Sin embargo, ambas muestras tienen una cosa en común.

«Ambas rocas consisten en sedimentos que han sido arrastrados por agua líquida», dijo Schuster, y agregó que ambas rocas han experimentado cambios relacionados con el agua. «Por lo tanto, estas rocas se formaron y registraron indicadores de un entorno habitable».

Usando una herramienta de rover llamada Raman & Luminescence for Organics & Chemicals Survey, o SHERLOC, para analizar el área donde el rover recolectó muestras, el equipo encontró la mayor concentración de materia orgánica hasta ahora durante la misión. La materia orgánica, que son los componentes básicos de la vida, puede ser creada por procesos que involucran vida, pero también por otras condiciones, como la actividad geológica, que no involucran vida.

«Si esta búsqueda del tesoro es para encontrar posibles signos de vida en otro planeta, entonces la materia orgánica es clave”, dijo Sunanda Sharma, la persistente científica de hardware de Sherlock. «Y estamos obteniendo pruebas cada vez más sólidas a medida que avanzamos en nuestra expedición delta». «Personalmente, encuentro estos resultados muy impresionantes porque parece que estamos en el lugar correcto con las herramientas adecuadas en un momento crucial».

Las muestras tienen aproximadamente el tamaño de un dedo meñique y se almacenan en tubos hasta que una misión de seguimiento para recoger rocas marcianas pueda persistir en la década de 2030.

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La mayor misión del rover aún está por llegar.

Perseverance continúa tomando muestras de rocas centrales y explorando posibles sitios de aterrizaje de muestras para la tarea de devolución de muestra robótica.

Para devolver las primeras muestras de Marte a la Tierra, la NASA y la Agencia Espacial Europea tienen un plan detallado que incluye una flota de robots, incluido un rover, un nuevo módulo de aterrizaje en Marte, una nave espacial de recolección de muestras y dos helicópteros pequeños.

Las dos agencias espaciales han simplificado la misión de la campaña original de devolución de muestras de Marte, eliminando una muestra del rover y su módulo de aterrizaje asociado. Los administradores de la NASA y la ESA dijeron que cambiaron el plan debido a la longevidad de la perseverancia y el éxito del helicóptero Ibdaa, que ahora ha completado 29 vuelos a Marte.

Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, dijo que el plan siempre ha sido tener dos métodos para devolver muestras a la Tierra, usando Perseverance u otro rover para la entrega.

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En lugar de un rover adicional, el plan es usar dos helicópteros pequeños como opción de respaldo y Percy como opción base. El rover es el medio principal para llevar muestras al Sample Retrieval Lander, que transportará el Mars Ascent Rover y el brazo de transporte robótico de la Agencia Espacial Europea.

Percy también depositará un escondite de muestra en el delta del río como una opción de «póliza de seguro» antes de pasar al terreno más antiguo en Marte. Futuras misiones podrían capturar esas muestras.

El objetivo final es devolver las primeras muestras de suelo y rocas marcianas a la Tierra para un análisis detallado.

Sharma dijo que devolver los núcleos de rocas a la Tierra es la forma más segura de confirmar la materia orgánica que el equipo científico cree haber encontrado en las muestras de rocas marcianas.

«Obviamente, los instrumentos que tenemos en el rover son extraordinarios, y el hecho de que podamos hacer estas observaciones de moléculas orgánicas en Marte, para empezar, es fascinante», dijo Sharma. «Pero el nivel de detalle espacial es lo que será diferente aquí en la Tierra».

Lo que el rover ha encontrado hasta ahora le dice al equipo que han elegido el lugar correcto en Marte para explorar, dijo Laurie Glaese, jefa de la división de ciencia planetaria de la NASA.

“Todo el trabajo que este increíble equipo de perseverancia ha completado hasta ahora me dice que no solo hemos ido al lugar correcto, sino que hemos enviado la nave espacial correcta con los instrumentos científicos correctos para explorar este asombroso entorno antiguo en Marte”, dijo Glaze. .

Durante los próximos meses, el Perseverance explorará un área conocida como el Lago Encantado para recolectar más muestras.

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